甚大阵望远镜公开征名,让演化跑赢气候变暖
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(文/afore)数十年来,汽车制造商就不断尝试研发马力强大、废气排放量少的引擎,但这不是件容易的事。

(莘莘深/编译)鲁斯•盖茨(Ruth Gates)已不是第一次看到这样的场面。上世纪八十年代末,在调查加勒比地区的珊瑚时,她注意到很多珊瑚明显都很憔悴,颜色黯淡无光,有些还褪成了骷髅般的惨白色。

作为世界上最著名的射电望远镜设备之一,甚大阵望远镜目前对外界公开征名。

因此当大众选择在自家柴油车引擎加装可以在检测时降低排放量的“减效装置”(Defeat Device)时,他们俨然发现了解决这个两难问题的方法——汽车在检测时会降低排放量,但驾驶平时开车时仍然可以享受汽车的高效能。

触发这一切的,总是海洋温度的上升。有些珊瑚对此的回应是驱逐了生活在珊瑚组织中通常为它们提供颜色和养料的藻类——虫黄藻。(或者也许是虫黄藻自己离开,或者是直接死去了。我们还不能完全确定。)这一过程被形象地称为珊瑚白化。

美国新墨西哥州的甚大阵(Very Large Array,VLA)是一组射电望远镜的集合,在许多美国电影比如《独立日》和《超时空接触》中都出现过它的身影。自2001年以来,人们一直在升级这个阵列的电子器件,现在已经完成,为了庆祝工程完工,运作这个阵列的天文台现在准备为它重新命名,希望向广大群众征求好的名字。

唯一的问题是,这种作法并不合法。

但激起盖茨好奇心的并不是那些白化的珊瑚。就在这些死气沉沉的白色群落旁边,却还往往生长着另一些依旧多彩、明丽、健康的珊瑚。这才是盖茨关注的对象。相隔不过几厘米,两丛珊瑚对温度上升的反应为何会如此截然不同呢?

甚大阵于20世纪70年代创建,有27个巨型天线。30多年来,这个阵列一直被用于采集有关遥远的星系、超新星和黑洞的详细数据。近10年来,运作这套设备的美国国家射电天文台(NRAO)已为其配备了最先进的数码元件、全新的中央电脑和高速传输线路。升级后的系统探测宇宙电波敏感度也提升了10倍。

美国环保署(EPA)指出,大众的减效装置掩盖了汽车实际上路时会排放超标高达40倍于法定标准的废气这一事实。大众也已证实,他们在全球约1100万辆柴油车加装这种软件。此一丑闻重创德国汽车业,大众前CEO马丁·文德恩(Martin Winterkorn)也为此辞职下台。

这其中的巨大不同最终促使盖茨和她的老搭档,来自澳大利亚海洋科学研究所的玛德琳•凡•欧朋(Madeleine van Oppen),提出了一个大胆而又富有争议的拯救珊瑚计划。

历史上,天文学界给望远镜起的名字都毫无生趣,其中就包括甚大阵(VLA),以及位于智利的甚大望远镜(Very Large Telescope, VLT)和还未建成的欧洲极大型望远镜(European Extremely Large Telescope, E-ELT)。

图片 2因为“尾气门”事件,前大众CEO马丁·文德恩于9月23日辞职。图片来源:celebmaestro.com

她们想帮助珊瑚应对迅猛的气候变化,而办法是:人工加速珊瑚演化。

“我们需要一个新名字来表示这个望远镜全新的状态,新名字需要能够清晰的反应出甚大阵在未来天文学的主导作用,同时还得显示出它昔日所取得的功绩。”国家射电天文台主任鲁国镛(Fred Kwok-Yung Lo)说道。

柴油引擎所使用的燃料与汽油车不同,柴油车不靠火花塞点火,而是利用压缩气体产生的高温将燃料点燃,因此如果柴油引擎获得的氧气不足就无法将燃料完全燃烧,而且会排放许多污染物:氮氧化物、燃烧不完全的燃料以及煤烟等。其中氮氧化物暴露在太阳下时,会产生臭氧。而当我们暴露在充满氮氧化物及臭氧的环境中,会引发气喘、呼吸道疾病,甚至可能缩短寿命。此外,臭氧也会加重心血管疾病及肺病。

图片 3印尼极乐鸟湾的白化珊瑚。图片来源:Reinhard Dirscherl/Alamy Stock Photo

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