要不要来赌一把,人类老祖宗的生活有多
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我高中念的是台湾师大附中科教班。升高一的暑假,我们被要求看两本厚度比姨妈巾还薄,但内容比苦瓜配苦茶还要苦涩的数学课外书。

线粒体是细胞内的“能量工厂”,包含有少量的遗传物质,叫做线粒体DNA。线粒体DNA最神奇的地方是它只能通过母亲传给下一代。雄性的线粒体只伴随男人生活的一生,然后终结,是严格的母系遗传。与之相对应的是Y染色体DNA,只能由父亲传递给儿子,是严格的父系遗传。

诺奖既然是威名所系,预测谁会得奖当然也是经典的娱乐项目了。因此,科学杂志《鹦鹉螺》(Nautilus)今年特别开设了一个栏目,名为“诺贝尔股票交易所”,一个虚拟的在线股票市场。每一位潜在的诺奖得主会被当成一支股票,免费注册的玩家拥有一笔虚拟起始资金,可以买卖这些股票。市场的目标不是赢得最多的钱,而是在今年10月诺贝尔奖结果公布时,你在真正的诺奖得主身上持有最多的股份。五个领域的赢家将各自获赠一年的《鹦鹉螺》杂志。

那是他那天第一次,也是最后一次的笑声。之后的细节我早忘了,唯一能确定的是他被骂了一顿。然而他的问句像一支针,从此插在我心里,在之后十几年的求学生涯中,时不时会思考:除了做学术研究,除了考试考一百分,数学到底能干嘛呢?

图片 1图片来源:123rf.com.cn正版图库

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诺贝尔交易所的主页。科学杂志《鹦鹉螺》9月刊的特殊活动围绕诺贝尔奖展开,潜在得奖的各个科学家被当成一只股票,免费注册账号以后可以买卖股票,竞猜真正的诺奖得主。来源:nobel.nautil.us

我去图书馆找了参考数据,硬把数学当国文,背了一段华丽的证明。报告时,煞有其事地从黑板左边写到右边,但事实上写了些什么我自己也不清楚,看起来就像是被数学不错的粉笔仙附了身。

那么,尼安德特人,还有我们熟悉的北京猿人又是什么时候离开非洲的呢?

根据化石推测,北京猿人生活在距今70万到20万年前,也就是说他们离开非洲的时间远远早于现代人类的祖先。同样的,虽然很多尼安德特人的化石来自距今4万-2.3万年前,虽然那时候人类的祖先已经离开了非洲大陆,但是尼安德特人在12万年前就已经开始统治欧洲、北非还有西亚了——也就是说,尼安德特人的祖先也要早于现代智人的祖先离开非洲。所以,北京猿人和尼安德特人都不是我们的祖先

更加可能的场景是,历史上有很多类似于人类的物种生活在非洲大陆上,从距今70万年之前的某个时间开始,这些物种不断的向世界各地扩散,在迁徙的过程中,很多物种灭绝了。

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人类的祖先从6万年前的某一天开始,一批批的离开非洲大陆,并且慢慢的征服了世界。也是那些物种中,唯一生活到现在的智人。所以北京猿人最多算人类的远房亲戚,尼安德特人算是我们关系比较近的亲戚,但是他们都不是现代人类的直接祖先

而人类能进化到今天,在生物界占据统治地位,最根本的原因我们发明了农业[2]。正是农业的出现,让我们拥有了更好的适应世界,改造世界的能力,成为今天的人类,而其他的远近亲戚,则在时间的长河里消失了。

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暑假玩都来不及了,怎么可能看。于是乎,开学后的读书心得报告成了胡诌大赛。

图片 4尼安德特博物馆所重建的男性尼安德特人。图片来源:wikipedia

但不管你怎么看待诺贝尔奖的这些奖项,它们的文化意义十分明显:它是研究者获取声誉的最重要的单一途径。诺贝尔没有“奥斯卡”这样的可爱名字,但这是科学家要想因他们的发现而得到承认、得到一分一毫的影星式名誉,除此之外也别无他法了。诺贝尔奖甚至成了其他领域荣誉的模板。图灵奖是计算机界的诺奖,普利兹克奖是建筑学界的诺奖,数学界有两个诺奖——阿贝尔奖和菲尔茨奖。和许多著名的奖项一样,诺贝尔奖也有自己的戏仿者:搞笑诺贝尔奖,奖给那些“先引人发笑,再令人思考”的研究。

数学的优点

比起其他“不重要但必要”的产品,数学还有下列优点:

  • 数学很便宜,只要从书本下载到一百年后依然是最强大的主机——人脑里就永远是你的了。
  • 数学可以培养逻辑能力。
  • 承上,人们普遍有“数学好的人等于聪明”这样逻辑上的误解,但逻辑好的数学人可以选择不指正这项错误。
  • 学数学的小孩不会变坏,顶多被班上的老大骂“成绩好臭屁噢”,但这时候只要搬出“作业借你抄”就能换来“老大的保护”。比起学音乐,数学还多了防身功能。
  • 去买卫生纸时要是可以迅速算出“每张卫生纸平均多少钱”,从十个品牌中选出最便宜的一款,同行友人的反应绝对可以满足你小小的虚荣心与成就感。

但是,一门叫做分子人类学的学科,逐渐颠覆了科学家的认识——尼安德特人不能算祖先,最多可以算个亲戚。不过,这位亲戚,确实在现代人类的基因中,留下了不可磨灭的印记——不只是欧洲人,我们的基因里也有。

不管你喜不喜欢,全社会和许多科学家(哪怕他们通常不肯承认)都把诺贝尔奖当成了科学界的最高成功标准。好的方面是,科学诺贝尔奖的宣布一定能成为一篇主流新闻报道,介绍新的、开拓性的研究。对于那些中学毕业之后就离科学十万八千里的人,也就是大部分人来说,这些报道可能是他们这辈子唯一的机会能听到“石墨烯”、“准晶”和“端粒”这种名词。不好的方面是,诺贝尔奖忽视了大片大片的其他科学领域,有时会忽视本应得奖的科学家,而且关于某些发现是如何得出的、科学研究通常是怎样做的,还经常产生误导印象。

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